¿Es posible probar que algo no existe?

Posted on mayo 6, 2013

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He escuchado y leído muchas veces que fuera del reino de las matemáticas no es posible probar que algo no existe. Típicamente se argumenta que una hipótesis negativa no puede ser probada. Pero, ¿acaso será esto cierto? ¿será que en efecto las hipótesis negativas no se pueden probar?

Empecemos con algo sencillo. Imagina que alguien te dice que hay una araña en tu regadera. Tú, siendo aracnofóbico, esperas que no sea cierto así que tu hipótesis es: ‘no hay ninguna araña en mi regadera’. Probar esta hipótesis negativa es, de hecho, bastante simple: sólo tienes que llenarte de valor, ir a tu baño y descubrir que, de hecho, no hay ninguna araña en la regadera. Pero, ¿qué tal si la araña está en el lavabo? ¿O haciendo su nido en un rincón del baño? De manera similar, aunque con un poco de más trabajo, podrías revisar cada recoveco de tu baño y probar con alivio que no, no hay ninguna araña en el baño. ¿Y si la araña sigue en tu casa? Probar que no hay ninguna araña en tu casa ya está más complicado: tendrías que ir cuarto por cuarto, rincón por rincón, buscando minuciosamente antes de poder concluir que no hay arañas en tu casa.

Así nos podemos ir, haciendo la hipótesis más y más general (no hay arañas en tu cuadra, en tu colonia, en tu ciudad, etc.), hasta llegar a la última hipótesis ‘no hay arañas en el universo’ o simplemente ‘las arañas no existen’. Como podemos constatar, entre más general sea la hipótesis negativa a probar, más difícil será probarla, hasta llegar al punto en que es imposible hacerlo en términos prácticos: ¿quién podría ir alrededor del universo para probar que algo no existe? Sin embargo, es importante entender que probar que algo no existe es imposible dado lo general de la hipótesis no por el hecho de que ésta sea negativa.

Pero entonces, dado que no podemos probar que las hadas, pie grande, o el coco no existen, ¿tenemos que creer en ellos?

Para nada.

Tanto en la vida cotidiana como en el ámbito científico, es completamente razonable creer que algo no existe si es que no hay evidencia suficiente a su favor. Así pues, dado que no se ha encontrado evidencia firme que sugiera que los unicornios existen (nadie los ha visto, no se han encontrado fósiles, etc.), es razonable creer que no existen aunque estrictamente no podamos probarlo. Pero, cuidado, no caigamos en el error de cegarnos con nuestras convicciones; recuerda que para mucha gente alguna vez fue razonable creer que no existía un animal mitad castor y mitad pato.

Hekanibru

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